Brian Lee Crowley

Fearful Symmetry in La Presse

I was asked by Andre Pratte, the editor in chief of La Presse, to prepare a brief overview of the argument in Fearful Symmetry about how Ottawa should accommodate Quebec in the coming years. Especially because the article (which appeared on Tuesday, 22nd September, 2009) does not appear on-line and is therefore not searchable, I reproduce the article as I originally submitted it below.

La fin de la surenchère

Paru dans La Presse du 22 septembre 2009 (cet article n’est pas disponible à l’Internet)

 

Par Brian Lee Crowley

 

La présence simultanée durant les années soixante d’une bulle démographique et d’un mouvement crédible prônant l’indépendance du Québec a déclenché une espèce de surenchère pour capter la loyauté des jeunes Boomers francophones. Des programmes fédéraux visant à rendre les francophones financièrement dépendants envers le Canada furent, par la logique du fédéralisme, généralisés à toutes les provinces.

Il en a résulté un Canada de nouveau composé de deux « nations », mais d’un caractère très diffèrent : une nation qui produit la richesse (‘Making Canada’, composé principalement de l’Ontario, de l’Alberta et de la Colombie-Britannique) et une autre qui la détourne (‘Taking Canada’, composé surtout des autres provinces, mais avec le Québec dans le peloton de tête).

Sans les changements profonds que la Révolution tranquille ainsi que la montée des Boomers ont enclenchés au Québec, le Canada n’aurait pas connu l’expansion démesurée de l’État qu’on constate depuis les années soixante. Cette dynamique est cependant en sérieuse perte de vitesse.

La surenchère opposant Québec et Ottawa a alimenté une croissance démesurée de l’État au Québec qui a, à son tour, miné la croissance économique, approfondi la dépendance d’une certaine couche de la population vis-à-vis de l’État-providence, multiplié les emplois improductifs dans le secteur public, renforcé le pouvoir de chantage des syndicats, des entreprises et d’autres groupes qui cherchent à s’abreuver à la fontaine des deniers publics, affaibli la famille, et encouragé l’émigration toute en décourageant l’immigration. Le poids politique, économique et démographique du Québec s’en est trouvé amenuisé, tout comme sa capacité de poursuivre la surenchère.

Selon Statistiques Canada, en 2031, le Québec représentera à peine 21 % de la population canadienne. Par contre la Colombie-Britannique, l’Alberta et l’Ontario compteront pour les deux tiers de la population et s’accapareront trois fois plus de sièges que le Québec à la Chambre des communes.

Cette coalition (Making Canada) représentera également 70 % de l’économie nationale. Comparée au Québec, sa population, sa natalité, son immigration, sa productivité et son niveau d’emploi seront tous plus élevés alors que son fardeau fiscal et son taux de retraites anticipées seront de beaucoup inférieurs. La pénurie de travailleurs qu’annonce le vieillissement des Boomers rendra cette région du pays de plus en plus réfractaire à participer au financement d’une partie non-négligeable de l’État-providence obèse du Québec.

Il va sans dire qu’un Québec qui représente une cinquième de la population et de l’économie continuera d’être influent, et tous ces développements auront aussi des conséquences positives.

Par exemple, l’invasion par Ottawa de bien des domaines de politique sociale a eu pour mobile la poursuite de la surenchère. Sciemment ou non, le gouvernement fédéral a ainsi fini par subventionner une série de politiques, notamment au Québec, mais ailleurs aussi, qui ont profondément endommagé les économies provinciales.

On pourra résoudre ce problème en mettant fin aux transferts fiscaux et en les remplaçant par un transfert de capacité fiscale. Lorsque les provinces auront à défrayer la note de leurs politiques sociales à partir de leurs propres ressources, elles seront plus attentives aux résultats obtenus.

En contrepartie, les provinces seraient appelées à reconnaître, une fois pour toutes, le rôle prépondérant du fédéral en ce qui a trait à la création d’un marché libre et sans entrave à l’échelle du Canada.

Le Québec s’opposera évidemment à ce renouvellement de la présence d’Ottawa dans la vie des Canadiens. Par contre, sortir Ottawa des politiques sociales de ressort provincial toute en s’enrichissant d’une partie de la capacité fiscale du gouvernement fédéral constituerait une victoire importante vu sous l’angle des revendications traditionnelles du Québec. Tout compte fait, on pourrait assister à un renouvellement du pacte confédératif qui sera dans l’intérêt de tous.

 

Brian Lee Crowley est auteur de Fearful Symmetry : the fall and rise of Canada’s founding values qui vient de paraître chez Key Porter.

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The bidding war explained

One of the central features of the argument of Fearful Symmetry is that the entry of a vast wave of unilingual French-speaking Quebeckers helped to trigger a vast expansion of the state in both Quebec City and Ottawa as both governments vied to be the conduit through which these young people’s aspirations would be channelled. In an excerpt from the book published in the National Post of 18th September, I outline the origins of the bidding war and how it drove much of Ottawa expansion in the sixties and seventies, including its infamous use of its spending power to insinuate itself into many areas of provincial jurisdiction, such as social policy:

“A bidding war was thus unleashed, pitting the government of Canada against the government of Quebec in a battle for the loyalty of Quebecers. Both sides in this battle of the purse have taken it as axiomatic that, while emotion and sentiment would play their role, the most powerful force binding Quebecers to one government or the other, and hence to one or the other of our competing national projects, was and is self-interest; that in turn they have defined in terms of dependence. A citizen dependent on a flow of benefits from one government will likely not vote to quit that government’s jurisdiction. Thus the feds ramped up EI, regional development, equalization, marketing boards and a host of other programs, including in areas of provincial jurisdiction, and did so across the country.”

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Janet Ajzenstat on Ottawa’s spending power

In a stimulating post on her excellent blog, Janet Ajzenstat wrote recently about her opposityion to Ottawa’s use of its spending power. Citing Barry Cooper’s new book, It’s the Regime, Stupid, she offers some thoughts about why we should think the spending power is both a bad idea and constitutionally illegitimate. I know, I know, only a nerd would care about the federal spending power (as opposed to our personal spending power, which *everybody* cares about!) , but I am a nerd, so what can I say? Here’s what I said in response to Janet’s post:

I agree with much that you have to say about the harmful effects of the spending power. On the other hand, saying something is harmful is not the same thing as saying that it is illegal or unconstitutional. In particular, I note that a lot of people seem to think that federal spending under the spending power is by definition excluded by the constitutional division of powers. But if we actually read the language of the constitution, we quickly see that it is very very precise as to what it says: the power distributed by the constitution to the provinces and to Ottawa is the power to *legislate*. Ottawa may not *legislate* in areas of exclusive provincial jurisdiction.

But spending is not legislating. Ottawa does not use the spending power to legislate in areas of provincial jurisdiction. It uses the spending power to make gifts (with or without conditions attached) to people or organisations or provinces, something one can reasonable argue is not excluded by a distribution of legislative powers. Gifts may be refused, and indeed Duplessis famously refused federal money for many years.

The provinces moan continuously about the spending power, but they have the means to get rid of it: their exclusive right to legislate in their areas of jurisdiction. They may legislate out of existence the federal spending power intrusions into their jurisdiction by passing a law saying that no person or organisation or institution on their territory shall take money from Ottawa for e.g. educational purposes. But they don’t do this. Why? Because they want the money.

The alternative, of course, would be to appeal to the courts to have the spending power ruled unconstitutional. But they don’t. Why? because they know the courts almost certainly will not agree — otherwise the provinces would have had this shut down years ago.

Finally, why does everyone only moan about the federal spending power? By what constitutional head of power do Quebec and other provinces maintain what are clearly foreign representative offices abroad? Why can Quebec give grants to other provinces for e.g. French-language education purposes without anyone saying a word, when this is surely just as offensive as Ottawa spending in provincial areas of jurisdiction? Provinces are happy to use their spending power for their purposes when it suits them.

For what it is worth, I think people getting all exercised about the spending power is a mistake. I think it is constitutionally legitimate, and the courts have never disagreed. If the provinces thought they had a case, they would have had it ruled out years ago. They don’t try because they know they won’t win. The issue is that it is misused, like many other federal powers. But if we think the feds spend wastefully and stupidly on e.g. defence, we don’t clamour to have their defence power taken away. We clamour for them to smarten up and fly right. IMHO it should be the same for the spending power.

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Brian Lee Crowley